Fox News er i flere år blitt anklaget for å ikke være en nyhetskanal, men heller et propagandaapparat for den amerikanske høyresiden. De har et overtall av republikanske gjester, flere opinionsbaserte program, samt en visepresident som daglig gir ut memoer med marsjorder til nyhetsankerne.

Fox News ble startet i 1996 av mediemogul Robert Murdoch, som leide inn den tidligere republikanske mediekonsulenten Roger Ailes til å være administrerende direktør (en stilling han fremdeles besitter). Kanalen har senere vokst i størrelse. Den er i dag tilgjengelig for over 94 millioner husholdninger i USA, og er landets desidert mest sette nyhetskanal på amerikansk kabel-TV.

Slagordet til Fox News er «fair and balanced», altså «rettferdig og balansert». Det er en påstand som har blitt utfordret utallige ganger. Den mest sentrale kritikken er at kanalen har en konservativ agenda, hvor høyrevridde saker blir presentert til seeren gjennom diverse subtile, og noen ganger mindre subtile, virkemidler. Som David Frum, en taleforfatter for George W. Bush, sa i 2010: «Republikanere trodde i utgangspunktet at Fox jobbet for oss, og nå oppdager vi at vi jobber for dem.»

Hold kjeft!

At Fox News er en konservativ kanal, er en påstand som har blitt støttet med mange argumenter. Da den progressive media kritikk-organisasjonen Fairness and Accuracy in Reporting (FAIR) gjorde en 19-ukers studie av «Special Report with Brit Hume» i 2001, oppdaget de at det var åtte ganger så mange republikanske gjester som demokratiske på programmet. I tillegg ble det vist at de demokratene som møtte opp, ofte var moderate og tilbøyelige til å støtte konservative synspunkt.

Talspersoner fra Fox, inkludert Robert Murdoch selv, har benektet kritikken. I flere tilfeller har de påstått at de ikke bare er en politisk balansert kanal, men også den eneste balanserte. Samtidig er det flere av deres ansatte som er åpne om sin politiske orientering. Nyhetsanker Chris Wallace har sagt at nyhetene Fox presenterer er høyreorienterte, men at dette er legitimt, fordi de fungerer som en motvekt til NBC News, som ifølge Wallace heller mer til venstre. I tillegg er Sean Hannity, som leder programmet «The Sean Hannity Show», samt mange andre, en åpen konservativ.

Hannity representerer en side av Fox News som er mindre opptatt av nyheter, nemlig opinionssiden. Kanalen har flere programmer som bevisst er designet for å de fremme politiske synspunktene til programlederne, hvorav «The O’Reilly Factor» er det desidert mest populære. Det ledes av Bill O’Reilly, som har påstått at han ikke tilhører noen ideologi, men som frem til 2000 var en registrert republikaner (har er nå selverklært uavhengig). O’Reilly har den kanskje mest aggressive intervjustilen på Fox News, og er ikke ukjent med å be gjester holde kjeft (for deretter å benekte at han har gjort det), kutte av mikrofonen deres, og i noen tilfeller gå til personangrep, når han møter meninger han ikke liker. Hans unike kommentatorstil ble senere inspirasjonen til parodiprogrammet «The Colbert Report» med Stephen Colbert.

Marsjordrer fra sjefen

Det kanskje sterkeste argumentet for at Fox News ikke er politisk uavhengig, er det daglige memoet som John Moody, kanalens visepresident, distribuerer til nyhetsseksjonen. I disse memoene gir Moody klare instrukser om ikke bare hvilke nyhetssaker som skal dekkes, men også hvordan de skal vinkles. For eksempel ble nyhetsankerne i Fox spesifikt instruert til å omtale «snipers» som «sharpshooters» under Irak-krigen, fordi sistnevnte ga en mindre negativ assosiasjon. Generelt sett har memoene en klar konservativ agenda. Tidligere Fox News-produsent Charlie Reina har sagt at hvis det virker som nyhetsankerne prøver å presse frem en spesifikk agenda, er det fordi de har fått instrukser om å gjøre det via memoet.

Det er gjort flere undersøkelser som har hatt til hensikt å finne ut om Fox News er mer høyreorienterte og mer opinionsbaserte enn andre kanaler. I 2006 ga The Project on Excellence in Journalism ut en rapport som viste at 68 prosent av sakene Fox presenterte inneholdt personlige meninger. Til sammenligning hadde MSNBC, som typisk er en mer venstreorientert kanal, 27 prosent, mens CNN hadde fire. Det er derimot ikke bare kanalen selv som er blitt studert, men også deres seere. Studier viser at personer som ser Fox News under Irak-krigen var mer tilbøyelige til å tro at Saddam Hussein hadde masseødeleggelsesvåpen, at de er mer mistroende til global oppvarming, og at de er generelt har mindre tiltro til vitenskapsmenn.

Disse tallene ser tilsynelatende ut til å bekrefte en nyere trend i USA, hvor folk ikke ser nyheter for å bli informert, men for å å få bekreftelse for sine politiske egne holdninger. Dette strider med medias oppgave, som er å informere folket, ikke å være et talerør for programlederne og ledelsens synspunkt. Fra et politisk synspunkt er USA på sitt mest polariserte på flere tiår. Det er usikkert om dette er et resultat eller en årsak til at nyhetene også er blitt mer polariserte, men det er uansett en faretruende trend. Politiske meninger er til for å utfordres, og utfordrende meninger er en av de viktigste oppgavene mediene har. Når en nyhetskanal mislykkes på dette området, har man et alvorlig demokratisk problem.